いちごブランドの代表格である“とちおとめ”の聖地、栃木県。



県内にはあちらこちらで、いちご狩りできるスポットがたくさんあります。



そこで今回お邪魔したのは、益子焼で有名、栃木県益子町に北関東最大級の人気イチゴ農園“益子観光いちご団地”があります。



いちご狩りをするにあたって、なぜ?そこに決めたのか?決め手となるポイントは人それぞれ違います。例えばトイレは水洗トイレがイイとか♪そこで今回“益子観光いちご団地”の良い所にスポットをあてて、ご紹介します。



■■益子観光いちご団地のココがイイ♪■■

▼予約不要♪遅く来ても安心♪♪

県内最大規模のイチゴ農園。栽培面積は3万6000平方mで、東京ドーム1個分。12軒の農家が合計111棟のビニールハウスで、いちごを育てているようです。いちごの生産量が日本一のJAはがのを通して、日本全国に出荷しているそうで、そんじょそこらのイチゴ農園とは規模が違います。



園内の受付はAM9:00~スタートですが、お昼に近い時間帯になっても、まだ受付をしていました。111棟のビニールハウスもある為、収容できる人数が多いんでしょうね。いちご狩りって朝早く行かなければならないイメージが強いですが、ここならゆっくり行けていいですね。



一番最初に受付を済ませた我々は、いちご狩りをするビニールハウスまで歩いて5分は歩いて行く事に。今までこんなに歩かされるイチゴ農園は初めてです。



しっかし、どこを見てもいちごのビニールハウス。ビニールハウス周辺からイチゴの甘~い香りがしてたまりません。



▼摘みたて“完熟とちおとめ”は美味☆

遠方に輸送する際、いちごは青いうちに摘み取り移送途中に赤くするものですが、いちご狩りは摘みたてを食べさせる為、極限状態まで完熟にした“とちおとめ”を頂くことができます。



いちごの品種の中では特に糖度の高い“とちおとめ”。



完熟にもなると、香り・甘味が強く凝縮されていて柔らかくジューシーになります。



歯を使わなくても上あごで潰せてしまいそうです。



大きさも大小様々で、大きさによって味わいが違うのも“完熟とちおとめ”の面白いところ。



10組くらい最初一緒でしたが、30分もすれば帰ってしまい貸しきり状態となりました。



僕らは約2時間、休憩を挟みながらゆっくりとイチゴ狩りを堪能しました。



結果、僕は126個食べました(笑)



▼地元特産品の直売所も見逃せない☆

益子観光いちご団地の駐車場前に、“JAはが野益子フレッシュ直売”の文字が。



贈答品用の“とちおとめ”がサイズ別に用意されていたり、益子観光いちご団地では2軒しか作っていない、高級いちごブランド“スカイベリー”も販売されていました。



スカイベリーも都内では、かなり高価で且つ入手困難ですが、ここならお手頃価格で容易に入手可能です。



アウトレット品の小さい半端なサイズのイチゴはビニール袋に名一杯入って300円とか、買うしかないですよね♪



また、いちご以外にもお宝が眠っていました。



そう、生産者の顔が見える野菜が販売されているんです。



都内でも入手できるような、玉ねぎ・にんじん・ジャガイモも格安で入手できるのですが、春の山菜類も入手可能です。



帰宅して翌日は山菜の天ぷらや・おひたしなどにして早春の息吹を味わいました。



▼いちご畑レストラン&アイスクリームはご当地名物☆

“JAはが野益子フレッシュ直売”に隣接している、レストランがあります。旬の野菜の天ぷらや、ご当地ならではの名物、“ちたけうどん”が年間通して食べられるレストランです。



いちご狩りは基本ビニールハウスの中にいるので暖かいのですが、休憩・トイレ・移動する際、外に出るので身体が冷えます。そこで、ここで温かいモノを頂けば心身ともにポッカポカです♪



また、ここで摘まれた“とちおとめ”を使った、スイーツを頂けるお店“いちご畑アイスクリーム”も併設しています。



なんでもイチゴジェラートは、とちおとめを沢山使ったスイーツで、その他素材にもこだわったふんだんに使いリキュールなど素材にこだわり、てまひまかけてつくっているのでここでしか食べられない逸品ですよ。



まとめ

栃木県内では最大級のいちご狩り場ということで今回行きましたが、もうビニールハウスの多さといい広さといい、桁違いの規模だったことが良く分かりました。それだけ出荷量も多く、ここの“とちおとめ”は人気があるということでしょうか。県内外問わず訪れる人が多いのにはそれなりの理由があるわけですね。納得の行く苺狩りでした♪


■■■益子観光いちご団地■■■

▼住所
栃木県益子町塙527-6

▼TEL0285-72-8768 

▼営業時間
AM9:30〜PM3:30

▼定休日
年中無休
あり